Fresno

La MS-13 aterrorizó a Mendota durante casi una década. ¿Por qué es que la ayuda no llegó antes?

Al borde de las tierras de cultivo, la tumba en Fresno Memorial de los hermanos León, Daniel y Renée, fueron las primeras víctimas de la pandilla MS-13, asesinadas en Mendota el 11 de septiembre de 2011.
Al borde de las tierras de cultivo, la tumba en Fresno Memorial de los hermanos León, Daniel y Renée, fueron las primeras víctimas de la pandilla MS-13, asesinadas en Mendota el 11 de septiembre de 2011. jwalker@fresnobee.com

Las tumbas de los hermanos Daniel y Rene León no son difíciles de encontrar en el panteón Fresno Memorial Gardens.

Las flores de blanco y amarillo brillante decoran las lápidas, mientras que dos calabazas de brillante color anaranjado metálico hacen el marco entre botes de abiertos de Budweiser, Pepsi y yogurt de fresa.

Daniel de 15 años, y Rene de 22 fueron asesinados el 11 de septiembre de 2011, por miembros de la MS-13 en Mendota.

En agosto, los investigadores declararon una gran victoria en contra de la pandilla MS-13 de Mendota, diciendo que se habían realizado 25 arrestos en una operación posterior a más de una docena de asesinatos que han ocurrido en, y alrededor de Mendota en años recientes.

Para Cecilia León, la madre de Daniel y René León, el trabajo fue demasiado pequeño y demasiado tarde, ya que la pandilla ha sido una amenaza en Mendota durante años. “Yo no entiendo por qué es que les tomó tanto tiempo,” dijo ella. “¿Por qué hasta ahora?”

León no es la única que se pregunta por qué es que se tomó tanto tiempo para que las autoridades federales y estatales tomaran en serio el problema de la MS-13 en Mendota.

Funcionarios de la ciudad actuales y anteriores dicen que durante más de media década antes de agosto, ellos habían estado suplicando que llegara ayuda de afuera para lidiar con las actividades de la pandilla. Ellos dicen que esas súplicas en su gran mayoría fueron ignoradas.

Esas peticiones de ayuda para defenderse de la MS-13 empezaron poco después de que los asesinatos de los hermanos León, cuando la fuerza policial de la pequeña ciudad en el Valle Central de California apenas se había reconstruido dos años antes – y estaba mal equipada para atacar la amenaza de una pandilla transnacional, dijeron anteriores administradores y representantes de la ley de la ciudad.

Aun así, el estado y el condado no hicieron de Mendota una prioridad, dijeron ellos. En lo que la violencia de la pandilla escalaba, ellos hasta buscaron asistencia a nivel federal pero una vez más, no recibieron respuesta.

El problema no incluía simplemente el que los pandilleros mataran a civiles y rivales. El problema de la violencia pandilleril estuvo tan fuera de control que hasta los policías llegaron a ser el blanco.

Vince DiMaggio, quien fuera administrador de la ciudad de Mendota de abril 2014 a julio 2018, reconoció en una entrevista con The Fresno Bee, que hace como tres años, los miembros de la MS-13 amenazaron a un policía con violencia.

“En aquel entonces, fue un asunto confidencial,” dijo él. “Fue un asunto de seguridad de un oficial … A como yo lo entendí, hubo amenazas contra él y su familia.”

DiMaggio dijo que, durante su tiempo en la ciudad, los líderes municipales pidieron ayuda tanto de oficiales a nivel federal como estatal desde 2015. Los líderes anteriores dicen que ellos habían solicitado ayuda desde 2011.

Suplicando ayuda

El Servicio Federal de Inmigración y Aduanas arrestó a algunos 4,000 miembros de la MS-13 de 2005 a 2014, pero Mendota no estaba en el radar de las agencias de ley externas.

La Oficina del Alguacil del Condado de Fresno recientemente confirmó los asesinatos de los hermanos León para que se enlacen a la MS-13 de Mendota, lo cual hace que el total de asesinatos es por lo menos de 6. (La Oficina del Alguacil en agosto que la cantidad era de 14.)

DiMaggio dijo que él y el actual Jefe de la Policía Gregg L. Andreotti hasta hicieron un viaje a Washington, D.C., e hicieron una súplica a un asistente de director de asuntos legislativos que daba soporte al personal de la Casa Blanca a principios de 2017.

La parte frustrante, dijo DiMaggio, fue que la administración Trump estaba tomando el crédito por ir tras la MS-13.

“Mendota era zona cero para la MS-13 en la Costa Oeste y no teníamos respuesta de la administración, no había ayuda financiera,” dijo DiMaggio durante una entrevista en El Cajón, California, donde trabaja ahora como asistente del administrador de la ciudad. “Nada llegó para ayudar a Mendota ... y eso fue un problema.”

Para asegurarse, los funcionarios dijeron que otros funcionarios electos de D.C. – tanto demócratas como republicanos – tampoco fueron de mucha ayuda.

Mendota “no recibió ningún beneficio,” del viaje a D.C., dijo Andreotti, diciendo que los funcionarios de la ciudad hablaron con personal de las oficinas de la Sen. Kamala Harris, Sen. Dianne Feinstein y directamente en persona con el Rep. David Valadao.

También hablaron con representantes del Senado y de Comités de Apropiaciones de la Cámara.

“Necesitamos ayuda, ¿pueden ustedes ayudarnos?” dijo Andreotti del mensaje en D.C. mientras buscaba fondos y recursos adicionales para atacar a la MS-13. “Nadie se comprometió. La mayoría de la gente lo tomó en consideración.”

Andreotti solo recibió respuesta de algunas de las oficinas de los funcionarios electos que dijeron que algunos subsidios estarían disponibles y que escribirían una carta de recomendación para que hiciera solicitud su departamento de policía corto de dinero en efectivo. Sin embargo, “no nos llegó ningún fondo especial,” dijo Andreotti. “Fue desafortunado … Nos costó (dinero) de nuestro presupuesto cabildear para conseguir apoyo para esta comunidad.”

Aun así, un representante de la oficina de Harris sí mandó a The Bee una copia de una carta de recomendación para un subsidio a nombre del departamento de policía de Mendota, fechada el 29 de agosto de 2017, pero no decía si la oficina había hecho alguna otra cosa para ayudar a la empobrecida ciudad de casi 11,000 habitantes en cuanto a atacar la amenaza de la MS-13.

Anna Raquel Vetter, asistente de jefe de personal y directora de comunicaciones de Valadao, dijo que Valadao también abogó para que Mendota recibiera fondos en subsidios.

Por medio de su puesto en el Comité de Apropiaciones de la Cámara, dijo ella, Valadao también apoyó la Ley de Autorización para el Programa de Subsidios para Proyecto de Vecindarios Seguros, que se convirtió en ley en junio, y que también provee fondos para combatir los crímenes de las pandillas callejeras.

Pero Andreotti dijo que su departamento todavía está esperando una respuesta en cuanto a los subsidios.

Nadie de la oficina de Feinstein respondió a una solicitud de comentario.

Las Investigaciones del Departamento de Seguridad Nacional y otras agencias federales y estatales solo acudieron para asistir a Mendota a principios de 2018. Eso fue después de que la Oficina del Alguacil del Condado de Fresno ya había establecido un equipo para investigar a la MS-13.

“Pero eso no llegó porque hubiéramos ido a D.C. a pedir ayuda,” dijo Andreotti del equipo y de la posterior asistencia federal y estatal.

Andreotti también tuvo una breve charla a principios de este año con el ex Procurador de Justicia de los Estados Unidos, Jeff Sessions durante una reunión de representantes de la ley en Sacramento. Para ese tiempo, la MS-13 ya estaba siendo investigada por el equipo del alguacil local.

Cuando se le preguntó sobre la ayuda que se solicitó para Mendota, el vocero de ICE, Richard A. Rocha, solo decía que HSI “está comprometido a trabajar con nuestros socios locales, estatales y federales en cualquier momento que se pida ayuda para combatir a las peligrosas organizaciones criminales transnacionales.”

Rocha no dijo por qué es que HSI no había ayudado a Mendota en años anteriores mientras que la ciudad luchaba contra la violencia de la pandilla.

¿Pudiera haber llegado antes la ayuda?

El ex Jefe de Policía de Mendota, Jerry Galvin, dijo que a él le hubiera gustado que la reciente operación en contra de la MS13 hubiera llegado antes. “Hubiera salvado vidas,” dijo él.

Años antes de que la MS-13 encontrara un hogar en Mendota, la ciudad rural había tenido el porcentaje más alto de crimen por persona en el Condado de Fresno, según muestran las estadísticas del FBI.

Sin embargo, al mismo tiempo la ciudad casi no tenía presencia de las autoridades, de acuerdo a un estudio de viabilidad del Departamento de Policía de Mendota 2009, que fue preparado por Gavin antes de que tomara el puesto de jefe de policía ese mismo año.

El estudio muestra que el costo por supervisión policiaca del contrato de la ciudad con la Oficina del Alguacil, se había elevado un 61 por cinto en un periodo de dos años. El aumento en costos llegó sin un aumento en servicios mientras que la ciudad tenía un “serio problema de crimen,” de acuerdo con el estudio.

La presencia mínima de la policía en Mendota atrajo a mucha gente en libertad condicional, porque les gustaba vivir allí debido a que “no había nadie allí,” refiriéndose a que la policía no siempre los supervisaba, reporta el estudio.

La ciudad decidió volver a establecer su propio departamento de policía en agosto de 2009 y Gavin llegó a ser el jefe de la policía.

Galvin se percató de la presencia de la MS-13 en Mendota en 2009, y dijo que él sospecha que el primer homicidio que se atribuyó a la pandilla sucedió a principios de ese año mientras él preparaba el estudio. Después de los asesinatos de los hermanos León en 2011, él le pidió a la Oficina del Alguacil y al ahora no existente, Buró de Narcóticos, que ayudaran a investigar a la pandilla.

A Galvin se le dijo que las agencias no tenían los recursos para ayudar a su nuevo departamento de policía. “No éramos una prioridad,” dijo él, añadiendo que las agencias en aquel entonces estaban absorbiendo los recortes presupuestales después de la recesión.

El Vocero de la Oficina del Alguacil, Tony Botti, confirmó que años atrás, la oficina había recibido solicitudes por parte del Departamento de Policía de Mendota para atacar el problema de las pandillas.

La Oficina del Alguacil le pidió a Mendota que dedicara un oficial al Consorcio de Agencias Múltiples contra Pandillas (MAGEC) – de esa manera la Oficina del Alguacil mandaría al equipo a Mendota para llevar a cabo operaciones de supervisión.

Esa es la misma oferta que se les hizo a las otras ciudades incorporadas.

“Sin embargo, Mendota nunca estuvo de acuerdo en colocar un oficial en MAGEC, así que otras comunidades que tenían oficiales en el equipo recibieron prioridad,” dijo Botti.

En 2009, el departamento de policía solo tenía ocho personas, incluyendo al Jefe Galvin. En 2011, la cantidad aumentó a 11.

“No había manera de que yo pudiera hacer eso,” dijo Galvin de sacar a un oficial de tiempo completo de patrullar las calles para colocarlo en MAGEC.

Ninguna otra comunidad tenía la presencia de la MS-13, dijo Galvin, y la pandilla simplemente se hizo más grande en Mendota.

El Departamento de Policía de Mendota se ha reducido a nueve oficiales, incluyendo al Jefe Andreotti, y todavía no tiene un oficial dedicado a MAGEC. Aunque, dice Andreotti, él tiene una buena relación laboral con la Oficina del Alguacil y con su unidad contra pandilla.

Más muertes relacionadas con la MS-13

Galvin, quien prestó servicio como jefe de policía hasta finales de 2014, dijo que Daniel y Rene León no eran malas personas. Un hermano de los jóvenes y un amigo, Armando López, habían ido a la fiesta, donde un grupo de cuatro hombres hispanos llegaron a la reunión “sin ser invitados,” de acuerdo al registro de la corte.

Los hombres, que después trataron de iniciar una pelea con López, alegaron ser miembros de la MS-13, dicen los registros de la corte. El hermano de las víctimas y López se fueron de la fiesta para ir a una fiesta de una familia.

Poco después, un carro con tres hombres, incluyendo a quien era el supuesto líder de la MS-13 en aquel entonces, llegaron a la fiesta de la familia y empezaron a disparar, dijo Galvin. Daniel y Rene recibieron balazos en la cabeza y otras dos personas en la fiesta resultaron lesionadas.

Rubén Edward Ríos, quien estaba en la fiesta de la familia, se fue tras el vehículo solo para recibir disparos también, según indican los registros de la corte. Ríos sobrevivió.

Por aquel incidente, dijo Galvin, los miembros de la comunidad acudieron con información que él después pasó a la Oficina del Alguacil.

Yobanni Bonilla de 30 años, fue arrestado cuando trataba de huir del país. Él fue sentenciado en 2012 por los asesinatos. Actualmente está en la Prisión Estatal Ironwood sirviendo su condena de por vida sin la posibilidad de libertad condicional.

El Vocero del Alguacil, Botti confirmó que los asesinatos de los hermanos León están en el caso de la MS-13. “Este caso está cerrado, pero pudiera volver a abrirse si desarrollamos nueva evidencia que muestre directamente que hay alguien más involucrado,” dijo Botti.

“Sabemos que había dos personas más en el carro con Bonilla. Se nos dieron algunos posibles nombres; pero nunca pudimos encontrarlos.”

Un testigo identificado como Luís Martínez Ayala, que vivía en el mismo domicilio que Bonilla, no se presentó como testigo, según muestran los registros y citatorios de la corte.

El 11 de sept. fue el séptimo aniversario de los asesinatos de los hermanos León. Con lágrimas en los ojos, Cecilia dijo como ella extraña a sus hijos saludándola con un beso y abrazo cuando llega a la casa. “Para una madre, yo creo que nunca hay justicia,” dijo ella.

El hijo que le quedó a Cecilia, que no quiso ser identificado por temor a represalias de la pandilla, dijo que él se fue de Mendota después de que sus hermanos fueron asesinados.

“Es triste que después de que mis hermanos murieron, (la policía) no hizo nada de inmediato,” dijo él. “Ellos tuvieron que esperar todo este tiempo para hacer algo al respecto y tanta gente tuvo que morir. Yo creo que ellos podían haber evitado que sucedieran tantos asesinatos.”

Galvin sospecha que mientras él estaba reuniendo información para el estudio de viabilidad, hubo más asesinatos en 2009 y que están relacionados con la MS-13.

Hubo un altercado en un restaurante salvadoreño, y después se encontró a Lorenzo Alfaro de 22 años, muerto por impacto de bala cerca de la Escuela Preparatoria Mendota.

“Ese fue claramente un incidente de la MS-13,” dijo Galvin.

Botti dijo que no se sabe si el asesinato de Alfaro en marzo de 2009 esté conectado con la pandilla debido a que no se identificó a ningún sospechoso.

La MS-13 también amenazó a los policías

A pesar de haber sido pasada por alto por parte de las agencias de ley estatales y federales, el pequeño Departamento de Policía de Mendota con escasos recursos, estaba haciendo lo que podía con lo que tenía desde que se volvió a establecer en 2009, dijo Galvin.

En 2009, se vio que la presencia de la MS-13 representaba “la más grande concentración de una pandilla conocida en la ciudad,” y estaba usando “violencia para asegurar y extender su ilícita actividad,” de manufactura y venta de metanfetaminas, de acuerdo al estudio de viabilidad.

“Yo supe desde el principio de la MS-13 y de lo estaban haciendo en la ciudad,” dijo Galvin. “Estaban victimizando a la gente de Mendota porque es allí donde estaba la comunidad salvadoreña.”

Durante el tiempo de Galvin, un oficial asistió a una fiesta y tomó fotografías de miembros de la MS-13 como parte del trabajo que estaba haciendo la policía por investigar a la pandilla.

“De hecho fue la primera vez que los vimos vestidos con los colores,” dijo él. La MS-13 se identifica con el color azul.

La violencia de la pandilla subió después de que Galvin dejó su puesto a finales de 2014 – después de so fue cuando hubo 14 asesinatos más que se relacionaron con la pandilla y supuestamente un policía fue amenazado por la pandilla.

El Jefe de la Policía Andreotti, confirmó que en 2015 o en 2016, la MS-13 amenazó al oficial de policía, y su departamento investigó las supuestas amenazas, pero nunca encontraron a la persona que las hizo.

“Tratamos de rastrear esa información, pero nunca pudimos rastrearla de regreso a ninguna fuente,” dijo él.

El oficial, cuyo nombre no fue dado a conocer, ya no trabaja en el Departamento de Policía de Mendota.

DiMaggio, el exadministrador de la ciudad de Mendota, recuerda haber sido entrevistado por Andreotti en cuanto a las amenazas contra el oficial, diciendo que eran serias.

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