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ABC’s of your Health: When hospitals consolidation take place, it’s good to have conditions to prevent trim down health care in the future

ABC’s of your Health
ABC’s of your Health Fresno

When hospitals consolidation take place, it might be a good cause of concern for consumer healthcare advocates as the possibility of shrink healthcare could possible take place in the future if conditions are not in place to prevent that.

On Nov. 21, State Attorney General Xavier Becerra approved the Ministry Alignment Agreement between Dignity Health and Colorado-based Catholic Healthcare Initiatives to join the two systems to become CommonSpirit Health, which will be controlling more than 30 hospitals in California.

However, the Attorney General’s approval includes significant conditions that keep key services open for 10 years, ensuring charity care levels at historical levels, and $180 million in capital improvements, two concerns for consumer healthcare advocates.

“We support the Attorney General’s work to impose strong conditions on this hospital merger, part of a worrying trend toward an increasingly consolidated health care system,” said Anthony Wright, executive director, Health Access California, the statewide health care consumer advocacy coalition. “These conditions will help ensure that patients and communities served by these hospitals will continue to have access to critical services, for at least a decade if not more,”

Becerra’s conditions included commitments to keep key emergency and women’s reproductive health services open for at least 10 years, as consumer advocates sought, beyond what was committed by Dignity and Catholic Health Initiatives.

“Consumer and health advocates had sought to keep these emergency, women’s health and other services open longer than the initial commitment because of the important role these hospitals play in the community,” Wright said.

As part of the conditions for the Dignity-CHI hospital deal to take place, CommonSpirit Health, also agreed, for the first six years, to maintain or increase charity care and community benefits investments, provide free care to those uninsured patients under 250% of the poverty level, actively publicize their financial assistance and charity policies, and make a $20 million investment for coordinated care for homeless patients.

“The commitment for CommonSpirit Health to provide, and publicize the availability, of free or discounted care for income-eligible uninsured patients is welcome and needed at a time when California continues to have 3 million remaining uninsured even after major and successful coverage expansions,” Wright said. “These commitments both incorporate existing charity care and fair pricing laws and expectations, and go beyond them to meet the real needs of California’s communities,” said Wright.

“We also welcome the new investments in coordinated care for homeless Californians, which is a small fraction of the worth of this mega-deal but will have a beneficial impact for those served,” he said.

Health Access California and other consumer, community, and health care groups had submitted written and oral testimony in the multiple hearings around the state seeking conditions on this transaction.

One major concern from LGBTQ groups was CHI’s adherence to Ethical and Religious Directives which restricts access to reproductive health services and services for transgender patients.

The conditions of the deal also prohibit discrimination against LGBTQ patients. Consumer and community advocates had sought more explicit protections for specific services but will be vigilant, according to Wright.

“We are pleased that the Attorney General’s conditions require CommonSpirit Health facilities to have written policies banning discrimination against lesbian, gay, bisexual, transgender, and queer (LGBTQ) Californians, and for those policies to be strictly enforced”, said Amanda McAllister-Wallner, Director of the California LGBT Health & Human Services Network. “Access to affirming health care continues to be a major challenge for many LGBTQ Californians, and so we hope the AG is vigilant in monitoring this anti-discrimination condition which is crucial to achieving our health equity goals.”

“California hospitals and health care providers should be held to the highest standards of providing affirming health care,” she said.

“We are glad that the Attorney General imposed standards for maintaining key services, as well as charity care and community benefits, as the Department of Justice has done for other transactions,” Wright said.

Also consumer and labor groups sought protections against anti-competitive contract provisions, but the deal doesn’t incorporate them.

“We are disappointed that the approval does not include conditions against anti-competitive conduct and contract provisions, as consumer and labor advocates had sought,” Wright said. “We think such conditions to protect competition will become even more important for pending and future mergers between two in-state hospital chains, which will exacerbate the concern about consolidation inflating health costs.”

Consumers and healthcare advocates push for monitoring of the deal as it gets implemented.

“We urge the Attorney General to monitor this deal closely into the future to ensure the goals of these conditions, from improving care for the uninsured and underinsured, to the continuity of care for patients served by these hospitals,” Wright said.

Consolidación de hospital y cuidado médico reducido al mínimo

Cuando se lleva a cabo una consolidación de hospitales, eso pudiera ser una buena causa de preocupación para los defensores del consumidor de servicios médicos ya que existe la posibilidad de que, en el futuro, pudiera haber una reducción de servicios médicos si no se colocan condiciones para prevenirlo.

El 21 de noviembre, el Procurador General de Justicia del estado, Xavier Becerra aprobó el Acuerdo de Alineación de Ministerio entre Dignity Health y Catholic Healthcare Initiatives de Colorado para unir los dos sistemas y llegar a ser CommonSpirit Health, organización que controlará más de 30 hospitales en California.

Sin embargo, la aprobación del Procurador de Justicia incluye condiciones significativas que mantienen servicios clave disponibles durante 10 años, asegurando los niveles de cuidado de caridad en niveles históricos, y mejoras en capital por $180 millones, dos preocupaciones que presentaron los defensores del consumidor de servicios médicos.

“Apoyamos el trabajo del Procurador de Justicia al imponer fuertes condiciones en esta sociedad de hospitales que son parte de una preocupante tendencia hacia un creciente sistema de cuidado médico consolidado,” dijo Anthony Wright, director ejecutivo de Health Access California, la coalición de defensa al consumidor de servicios médicos a nivel estatal. “Estas condiciones ayudarán a asegurar que los pacientes y las comunidades a las que estos hospitales prestan servicio, sigan teniendo el acceso a servicios de gran importancia, por lo menos durante una década si no es que más.”

Entre las condiciones que Becerra impuso están, el compromiso por mantener disponibles los servicios principales de emergencia y de salud reproductiva de la mujer durante por lo menos 10 años, como lo solicitaban los consumidores, más allá de lo que se comprometían Dignity y Catholic Health Initiatives.

“Los consumidores y los defensores de la salud habían tratado de mantener estos servicios de emergencia y de salud de la mujer y otros servicios disponibles durante más tiempo de lo que el compromiso inicial establecía debido al importante papel que estos hospitales juegan en la comunidad,” dijo Wright.

Para que se lleven a cabo las condiciones de la sociedad Dignity-CHI, CommonSpirit Health, también estuvo de acuerdo de que durante los primeros seis años, mantendrán o aumentarán el cuidado de caridad y las inversiones en prestaciones a la comunidad, proveerán cuidado gratuito a los pacientes sin seguro médico que están un 250% por debajo del nivel de pobreza, publicarán activamente su ayuda financiera y políticas de caridad, y realizarán una inversión de $20 millones para cuidado coordinado para pacientes indigentes.

“El compromiso de CommonSpirit Health por proveer y publicar la disponibilidad del cuidado gratuito o con descuento para los pacientes sin seguro médico y que sean elegibles por su ingreso es algo que es bien recibido y necesario en un tiempo en que California sigue teniendo 3 millones de personas sin seguro médico aún cuando ha habido grandes y exitosas expansiones en la cobertura,” dijo Wright. “Estos compromisos incorporan tanto el existente cuidado de caridad como las leyes de precios y expectativas, y van más allá de eso para satisfacer las verdaderas necesidades de las comunidades de California,” dijo Wright.

“También damos la bienvenida a las nuevas inversiones en cuidado coordinado para los californianos indigentes, lo cual es una pequeña fracción del valor de este mega

acuerdo, pero tendrá un impacto beneficioso para los que reciban el servicio,” dijo él.

Health Access California y otros grupos de consumidores, comunidad, y cuidado médico entregaron testimonios orales y por escrito en una multitud de audiencias en todo el estado expresando condiciones en esta transacción.

Una principal preocupación por parte de los grupos de lesbianas, homosexuales, bisexuales, transexuales, y queer (LGBTQ) fue la adherencia de CHI a Directivas Éticas y Religiosas que restringen el acceso a los servicios de salud reproductiva y servicios para pacientes transexuales.

Las condiciones del acuerdo también prohíben la discriminación en contra de los pacientes LGBTQ. Los defensores del consumidor y de la comunidad han buscado protecciones más explicitas para servicios específicos, pero van a estar muy pendientes, de acuerdo a lo expresado por Wright.

“Estamos complacidos de que las condiciones del Procurador de Justicia exijan que las instalaciones de CommonSpirit Health tengan políticas por escrito que prohíban la discriminación en contra de californianos LGBTQ, y que pongan en vigor estrictamente esas políticas,” dijo Amanda McAllister-Wallner, directora de California LGBT Health & Human Services Network. “El acceso al cuidado médico afirmativo sigue siendo un gran desafío para muchos californianos que son LGBTQ, así que esperamos que el Procurador de Justicia sea vigilante al monitorear esta condición en contra de la discriminación, algo que es de gran importancia para lograr nuestras metas de igualdad en salud.

“Los hospitales de California y los proveedores de cuidado médico deberían de estar sujetos al más alto estándar al proveer cuidado médico afirmativo,” dijo ella.

“Nos complace que el Procurador de Justicia haya impuesto este estándar para conservar los servicios clave, así como el cuidado de caridad y los beneficios a la comunidad, como lo ha hecho el Departamento de Justicia en otras transacciones,” dijo Wright.

También los grupos de consumidores y de trabajo trataron de que hubiera protecciones en contra de las provisiones de contrato anticompetitivo, pero el acuerdo no las incorporó.

“Nos decepciona que el acuerdo no incluya condiciones en contra de la conducta anticompetitiva y provisiones de contrato, como lo habían intentado los defensores del consumidor y de trabajo,” dijo Wright. “Creemos que tales condiciones para proteger la competencia van a ser aún más importantes para las pendientes y futuras sociedades entre dos cadenas de hospitales estatales, lo cual va a empeorar la preocupación de que las consolidaciones aumenten los costos de salud.”

Los consumidores y defensores del cuidado médico ejercen presión por monitorear el acuerdo en lo que se va implementando.

“Le pedimos apremiantemente al Procurador de Justicia que monitoree este acuerdo muy de cerca en el futuro para asegurar las metas de estas condiciones, desde mejorar el cuidado para las personas sin seguro o con seguro inadecuado, hasta la continuidad del cuidado para pacientes que reciben servicios en estos hospitales,” dijo Wright.

María G. Ortiz-Briones: 559-441-6782, @TuValleTuSalud

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