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Florida refuerza sus costas

Mientras equipos de emergencia batallaban contra la creciente mancha de petróleo en el Golfo de México, las autoridades estatales y federales abrieron un nuevo puesto de mando en St. Petersburg dirigido a fortificar las costas de la Florida ante la creciente amenaza.

El nuevo centro de mando de la Guardia Costera coordinará los esfuerzos de respuesta desde la Bahía de Tampa hasta los Cayos, despachando trabajadores y voluntarios para interceptar la mancha de crudo. La respuesta para el Panhandle de la Florida seguirá siendo coordinada desde un centro de mando independiente en Mobile, Alabama.

Aun así, se espera que el buen tiempo y una mar tranquila mantengan el grueso del derrame --que está arrojando 210,00 galones diarios-- lejos de las costas de la Florida hasta, por lo menos, el viernes.

"Si hay un impacto, no va a ser en la forma de una gigantesca mancha de petróleo, va a ser en la forma de residuos del derrame'', dijo el capitán Tim Close, comandante de la Guardia Costera en St. Petersbug. Eso significaría bolas de alquitrán, un material más oscuro, más espeso, pero no una gran superficie''.

Pese a que las imágenes del satélite parecen mostrar que la mancha de petróleo había llegado al Delta del Mississippi y las islas barrera de Louisiana, no había reportes confirmados de que el petróleo hubiera llegado a tierra.

Bill y Will Seeman, padre e hijo, empresarios en Gulfport, Louisiana, fueron a las Islas Chandeleur el miércoles por la mañana en su barco pesquero de 28 pies.

Dijeron que las ciénagas y la arena parecían limpias. Los pelícanos anidaban en los botalones colocados alrededor de una parte de la ciénaga.

"Me siento aliviado'', dijo Bill Seeman. "Tengo que decir que parece haber poco daño permanente, lo que es alentador''.

La explosión del 20 de abril en la plataforma petrolera de Deepwater Horizon, que mató a 11 trabajadores, ha generado una enérgica reacción de los equipos que luchan por cerrar múltiples filtraciones en el fondo del mar y limpiar el petróleo de la superficie. El miércoles parecían estar progresando.

Se reportó que se había taponado uno de los tres salideros, se había prendido fuego a una porción del crudo a la deriva y se estaba trasladando una cúpula de 125 toneladas para capturar el petróleo que se escapa.

British Petroleum --que operaba la plataforma y es responsable de la labor de limpieza-- dijo tener la esperanza de fijar la cúpula de contención sobre el salidero mayor y comenzar a absorber el crudo para el lunes.

De funcionar, el equipo podría absorber hasta el 85 por ciento del petróleo que sale del lecho marino, enviándolo a través de una tubería a una barcaza de carga.

El director de operaciones de BP, Doug Suttles, advirtió que el sistema nunca se ha usado en un salidero a 5,000 pies por debajo de la superficie.

"Esto no se ha hecho nunca antes, es muy complejo y probablemente presentará dificultades por el camino'', dijo.

Aunque el tapar uno de los salideros no redujo la cantidad de crudo que fluye de la plataforma sumergida, permitió enfocarse en atacar los salideros restantes, dijo el oficial de la Guardia Costera, David Mosley.

"Este es definitivamente un paso de avance hacia el cierre o la contención de la fuga'', dijo.

Las autoridades tienen la esperanza de que los esfuerzos de contención eviten nuevos desastres hasta que se pueda excavar un pozo de escape para detener el salidero permanentemente, un procedimiento que podría demorar unos tres meses.

Además, por segunda vez en dos semanas, se prendió fuego a partes de la mancha de crudo.

Hasta el momento, se han extraído del mar un total de 23,968 barriles de una mezcla de petróleo y agua.

Para el jueves está prevista la visita de la secretaria de Seguridad Territorial, Janet Napolitano, y del secretario de Comercio, Gary Locke, a Pensacola y Biloxi, Mississippi.

Además del medioambiente, existen temores económicos. El miércoles, el jefe de Manejo de Emergencias de la Florida, David Halstead, dijo que no existía razón alguna para que los turistas cancelaran sus vacaciones en las playas del estado.

"No estamos a dos o tres días de que llegue a la orilla'', dijo. "Las playas siguen abiertas''.

Los redactores de The Miami Herald Fred Tasker y Lesley Clark, así como Sara Kennedy de The Bradenton Herald, Anita Lee de The (Biloxi) Sun Herald, y David Lightmancontribuyeron a este reportaje.

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