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Multan a tres aerolíneas por dejar varados a pasajeros

Multas federales cuyo monto total es $175,000 le fueron impuestas el martes a tres aerolíneas halladas responsables de que decenas de pasajeros quedaran varados durante largas horas en un avión regional en una pista del aeropuerto de Rochester, Minnesota, el verano pasado. Estas son las primeras multas que hayan recibido las aerolíneas por largas demoras.

Continental Airlines y ExpressJet Airlines recibieron $100,000 en multas civiles por parte del Departamento de Transporte por permitir que los pasajeros permanecieran a bordo del Vuelo 2816 de Continental durante casi seis horas el 8 de agosto.

De igual modo, el departamento le impuso una multa civil de $75,000 a Mesaba Airlines, que brindó ayuda en tierra al vuelo. Continental también le devolvió el importe total de su boleto a cada uno de los pasajeros, y les ofreció compensación adicional por el tiempo perdido y la incomodidad que debieron experimentar.

Un total de 47 pasajeros pasaron la noche atrapados en el pequeño avión, estacionado en el aeropuerto de Rochester, todo ello con bebés que lloraban sin parar, y la pestilencia de los baños saturados.

Estas "acciones sin precedentes'' como las describió el departamento en una declaración, siguieron a un acuerdo por las aerolíneas en violaciones alegadas por las autoridades federales. Al tiempo que se trata de la primera vez que se castiga a las aerolíneas por extender las demoras en la pista, la multa a Mesaba constituye la primera vez en que una aerolínea que ayuda a otra es castigada por no ayudar a los pasajeros a dejar un avión durante "una demora irrazonablemente larga en la pista'', se indicó.

"Esperamos que esta medida envíe un mensaje al resto de la industria de la aviación, donde se les diga que las aerolíneas deben respetar los derechos de los viajeros'', indicó Ray LaHood, secretario de Transporte. "Igualmente utilizaremos la experiencia adquirida en esta investigación para fortalecer las protecciones a los pasajeros sujetos a largas demoras''.

La pesquisa federal concluyó que las tres aerolíneas violaron la ley que prohíbe prácticas injustas y engañosas en el transporte aéreo en los respectivos papeles que jugaron en el incidente, en el cual un vuelo de Continental Express que iba de Houston a Minneapolis/St. Paul y era operado por ExpressJet fue desviado a Rochester debido al mal tiempo en Minneapolis.

La nave llegó a Rochester alrededor de las 12:30 a.m., y los pasajeros tuvieron que permanecer a bordo del aparato hasta cerca de las 6:15 a.m., cuando por fin se les permitió entrar en la terminal aérea.

Alrededor de las 9:30 a.m., los pasajeros fueron enviados de regreso a la misma aeronave donde habían pasado toda la noche, cuyos baños para ese momento habían dejado de funcionar. Finalmente, el avión aterrizó en su destino aproximadamente a las 11 a.m.

Antes del desvío a Rochester, ExpressJet llamó al personal de Mesaba en Rochester para solicitar asistencia en el aeropuerto. Mesaba, la única aerolínea que trabajaba en le terminal en ese momento, estuvo de acuerdo en dárselo.

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