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Polémica tras alza de depósitos por servicio de agua en Hialeah

En medio de la mayor recesión en 30 años, el servicio de agua potable pudiera convertirse en un lujo para algunos inquilinos en Hialeah, donde el depósito puede ascender a $450 de acuerdo con el historial de crédito. El mínimo es de $250.

"Estamos viviendo en tiempos del cólera'', dijo Elsa Hernández, quien acaba de alquilar un apartamento al oeste de la ciudad para ella y su hija recién llegada de Cuba. "No es muy agradable tener que pagar tanto para que activen un servicio básico. A nadie le sobra el dinero''.

Hernández, de 60 años, estuvo el martes por la mañana en las oficinas del Departamento de Agua y Alcantarillado de Hialeah para pedir que le conectaran el servicio. Sus cuentas están pagadas al día, no tiene deudas personales y su puntuación crediticia es de 670. Sin embargo, pagó $350, agregando un pago adicional de $15 por el análisis de su historial de crédito y $10 por cargos relacionados con la apertura de su cuenta.

El ayuntamiento defiende el carácter de los depósitos, establecido por una ordenanza del 2007. Los propietarios de residencias pagan una garantía de $100 a $200.

Según Armando Vidal, director del departamento, se trata de proteger a los ciudadanos responsables.

"De otra manera, los clientes que han pagado sus cuentas a tiempo acabarían subsidiando las cuentas dejadas por otros inquilinos''.

En un correo electrónico enviado a El Nuevo Herald, Vidal agregó que, como promedio, los ciudadanos que no cumplen con el pago del servicio dejan un saldo negativo de alrededor de $200. El año pasado, cerca del 1 por ciento de aproximadamente 54,000 usuarios dejaron de pagar sus recibos, según estadísticas del departamento. De acuerdo con el alcalde de Hialeah, Julio Robaina, la mayoría fueron arrendatarios y no dueños de propiedades.

"Es un porcentaje mínimo'', señaló Robaina, "y es mínimo precisamente porque establecimos ciertas condiciones''.

En Hialeah, la cuenta del agua se cobra cada dos meses. Los inquilinos con un crédito medianamente estable, deben abonar un depósito de $350. Luego de 12 meses de pagos sin demoras, el depósito puede ser reducido $100. Por lo general, los depósitos en las municipalidades del Gran Miami oscilan entre $100 y $150.

"Nosotros le compramos el agua al Condado Miami-Dade y Hialeah es el comprador número uno. No tenemos el monopolio y tampoco podemos estar persiguiendo a los morosos que se mudan a otra ciudad'', anotó Robaina. "Los depósitos en garantía son necesarios porque sirven de protección a los que pagan bien, a los que pagan a tiempo''.

Pero en una ciudad donde casi 16 por ciento de la población vive por debajo del nivel de pobreza, según cifras de la Oficina del Censo de Estados Unidos del 2005, resulta difícil que muchos no acepten las nuevas condiciones sin manifestar siquiera su disgusto.

"Para mí sigue siendo inaceptable. ¿De dónde voy a sacar $450?", se preguntó Eduardo Trujillo, un joven de 23 años que trabaja haciendo entregas y ya hizo planes para rentar un nuevo apartamento junto con su pareja y una hija. "No puedo, es demasiado''.

El comisionado José Caragol comentó que la aprobación de los depósitos de garantía respondió a un llamado del mismo Departamento de Agua y Alcantarillado, que solicitó también reforzar otros programas vinculados a la calidad operativa, tales como el mejoramiento y reemplazo de tuberías en espacios públicos.

"En Hialeah pagas el agua que entra y que sale. Se hizo un plan para remozar las tuberías y, cuando lo llevamos al detalle, a la comisión, éste fue el resultado'', señaló Caragol.

Propietarios como Leopoldo Mestre consideran que la medida disminuye la posibilidad de que sus inquilinos se marchen sin pagar la cuenta. Mestre hacía trámites para saldar una cuenta de $700 que sus arrendatarios debieron haber cancelado con anticipación.

"Si estos depósitos se hubieran hecho cuando les alquilé la propiedad a esta gente, mi deuda no sería tan grande'', advirtió Mestre, un agente de bienes raíces. "Creo que hay que apretar las tuercas por algún lado. De lo contrario siempre aparecerá alguien aprovechado que saque ventaja de la situación''.

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