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Temen que epidemia de México se convierta en pandemia global

El virus de influenza porcina que causó al menos 20 muertos en México e infectó a ocho personas en Estados Unidos tiene "claramente un potencial pandémico'', advirtió hoy la directora general de la OMS, Margaret Chan, durante una conferencia de prensa telefónica desde la sede de la organización en Ginebra. Los países no afectados deben "aumentar su vigilancia'', subrayó.

Las autoridades sanitarias mundiales activaron la alerta el viernes después de que se registraran 20 muertes por un virus de la gripe porcina en México, donde casi 1, 000 personas se encuentran bajo observación.

"Estamos sumamente preocupados'', dijo Thomas Abraham, portavoz de la OMS. "Lo que hasta ahora sabemos es que se trata de un virus que se transmite de un humano a otro''. Si se satisface el criterio de que el virus se ha propagado a nivel internacional, entonces la OMS puede emitir una alerta de pandemia, agregó Abraham.

La OMS también aumentó su sistema de alerta interna ayer, lo que le permite a la agencia dedicar más dinero y personal para luchar contra la epidemia. "En la actualidad, todos nuestros recursos están dedicados a este problema'', apuntó Abraham.

México ha confirmado que la cifra de muertos alcanza las 20 víctimas, pero otras 40 muertes se han investigado, y en todo el país por lo menos 943 personas están enfermas con la gripe, dijo el Departamento de Salud de México.

El Centro para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) dijo que las pruebas realizadas indican que algunas de las víctimas mexicanas han muerto por la misma cepa de influenza porcina que enfermó a siete personas en Texas y California.

Las siete víctimas en Estados Unidos que se recuperan de la enfermedad que combina virus de cerdos, aves y de humanos en una forma que los investigadores no han visto antes. Los síntomas del virus son los mismos de la gripe regular, principalmente fiebre, tos y dolor de garganta, si bien algunas de las siete víctimas han experimentar vómitos y diarreas.

A los hospitales norteamericanos se les ha pedido recoger muestras de pacientes con los síntomas de la influenza, dijo William Schaffner, experto en influeza de la Escuela de Medicina de la Universidad Vanderbilt, en Nashville, Tennessee. Equipos de especialistas en enfermedades han sido enviados a California y Texas para seguir de qué forma la enfermedad se ha propagado, y EEUU. ofreció enviar científicos a México, dijo la CDC.

"Nuestra preocupación ha aumentado desde ayer, luego de conocer nuevos detalles acerca de la enfermedad'', dijo Richard Besser, director actual de la CDC, durante una llamada de conferencia con miembros de la prensa. "Se trata de algo que nos tiene preocupados y hemos tomado con gran seriedad. Estamos actuando rápidamente, y estamos actuando con mucho dinamismo en nuestro tratamiento''.

Funcionarios de salud de Miami-Dade estaban monitoreando ayer cuidadosamente la situación, al tiempo que analizaban las características del brote de gripe porcina para responder con efectividad ante cualquier eventualidad.

"Estamos en un proceso de vigilancia y hemos enviando advertencias sanitarias a los 32 hospitales y centros médicos locales. El llamado se ha hecho sobre todo a operadores de salas de emergencias'', dijo a El Nuevo Herald Lillian Rivera, administradora del Departamento de Salud de Miami-Dade.

Rivera agregó que para evitar cualquier brote de infección se está recomendando evitar lugares concurridos o concentraciones multitudinarias, ya que la transmisión de la influenza porcina de persona a persona también puede ocurrir si una víctima de la gripe tose o estornuda en un espacio cerrado.

Asimismo la experta recomendó lavarse muy bien las manos, pues no se descarta que la gente pueda infectarse al tocar algo que tenga el virus y luego llevarse las manos a la boca o la nariz.

Por su parte, Robert Gibbs, portavoz de la Casa Blanca, dijo que el Consejo de Seguridad Interna está siguiendo de cerca la situación, junto con el Departamento de Estado y el CDC. Gibbs agregó que el consejero de Seguridad John Brennan está al frente de la res puesta de la Casa Blanca.

Los científicos han dicho que el virus combina material genético de cerdos, aves y humanos de una forma muy rara.

"Estamos muy, muy preocupados'', dijo el portavoz Thomas Abraham.

"Tenemos lo que parece ser un virus nuevo que se propaga de humano a humano'', dijo. ‘‘Todos los recursos están dedicados a luchar contra la enfermedad''.

El presidente Felipe Calderón canceló un viaje y se reunió con su Gabinete para coordinar cuál sería la respuesta de México. El gobierno tiene 500,000 vacunas antiinfluenza, y tiene planeado administrárselas a los empleados de la salud, el grupo que corre el mayor riesgo.

No hay vacunas disponibles para el público general en México, y las autoridades le están solicitando a la población que evite ir a los hospitales a menos que se trate de una emergencia médica, toda vez que los hospitales son centros de infección.

De igual modo, han dicho que los mexicanos deberían reprimirse de hacer saludos acostumbrados como estrechar las manos o besar en las mejillas, y las autoridades en el aeropuerto internacional de Ciudad de México estaban hablando con los pasajeros para tratar de prevenir que cualquier persona que tenga una posible influenza pueda propagar la enfermedad.

Pero el CDC dice que los estadounidenses no tienen que evadir los viajes a México siempre que tomen las precauciones normales, como lavarse las manos frecuentemente.

Cerrar las escuelas en la metrópolis de 20 millones de habitantes mantuvo a 6.1 millones alumnos desde guarderías hasta secundaria, y miles más se vieron afectados porque también los colegios superiores e universidades cerraron. Los padres se apresuraron a equilibrar prioridades de trabajo y de familia, debido a lo que los medios de noticias locales dijeron ha sido el primer cierre escolar de toda la ciudad desde el devastador terremoto de la capital mexicana en 1985.

Las autoridades también les aconsejaron a los residentes de la capital que no fueran a trabajar si se sentían enfermos, y que usaran máscaras quirúrgicas si tenían que moverse en multitudes. Se estaba considerando un cierre más drástico, incluyendo las oficinas de gobierno.

La reacción inicial de México en su atestada capital trajo a la memoria otros brotes, como cuando la llamada SARS o gripe aviar se obervó en Asia. En su pináculo en el 2003, Pekín fue la ciudad más afectada en el mundo. Escuelas, cines y restaurantes se cerraron para prevenir la propagación del mortífero virus respiratorio, y miles de personas quedaron en sus casas en cuarentena.

En marzo del 2008, Hong Kong ordenó que más de medio millón de estudiantes jóvenes se quedaran en casa durante dos semanas debido a un brote de gripe.

A los científicos les preocupa desde hace mucho que un nuevo virus de gripe pueda dar lugar a una pandemia, o la propagación de una mal mortífero en el mundo entero. Un nuevo virus podría evolucionar si diversos virus infectan a un cerdo, una persona o un ave, mezclando así los materiales genéticos. El híbrido resultante podría propagarse rápidamente porque nadie tendría defensas naturales en su contra.

La pandemia gripal más notoria se cree que mató por lo menos 40 millones de personas en todo el mundo en 1918-19. OTras dos algo menos mortíferas surgieron en 1957 y 1968.

Nadie puede pronosticar cuándo ocurrirán pandemias. La ciencia estuvo preocupada por la llamada gripe porcina en 1976, y unos 40 millones de estadounidenses se vacunaron. Nunca hubo tal brote, pero miles de personas vacunadas plantearon reclamaciones diciendo que tenían un síntoma paralizante y otros efectos secundarios causados por las inyecciones.

En años recientes, la ciencia ha estado especialmente preocupada por las aves. Ha habido muertes por gripe aviar, mayormente en Asia, pero el virus hasta ahora no se ha transmitido de ser humano a ser humano con suficiente facilidad para crear una pandemia.

Las autoridades de EEUU dicen que todavía no es motivo de alarma aquí en este país. Las cinco personas que se enfermaron en California se recuperaron, y las pruebas indican que aparentemente algunas medicinas antivirales funcionan contra el virus.

El CDC dice que las autoridades creen que la nueva cepa del virus puede transmitirse entre seres humanos, lo cual no es común en el caso del virus de influenza porcina. La agencia está haciéndoles análisis a personas que han estado en contacto con los siete casos confirmados en EEUU, que todos se enfermaron entre fines de marzo y mediados de abril.

Los casos en EEUU son un creciente misterio, porque no se sabe con claridad cómo adquirieron el virus. El CDC dijo que ninguna de las siete personas estuvo en contacto con cerdos, que es como las personas generalmente contraen la enfermedad porcina. Y sólo algunos de ellos estuvieron en contacto mutuo.

La CDC describe el virus como una combinación singular de segmentos genéticos nunca antes visto ni en personas ni en cerdos. El organismo contiene virus de la influenza humana, virus aviares de América del Norte y virus porcinos de Norteamérica.

Las autoridades de salud han visto mezclas de ese tipo antes, pero nunca una combinación de ese carácter intercontinental, con más de una variante de virus porcinos en la mezcla.

Puede ser algo enteramente nuevo, o puede haber existido desde hace tiempo, pero solamente fue detectado ahora debido a los adelantos en pruebas de laboratorio y supervisión de enfermedades, según dichas autoridades.

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