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Cierran Alligator Alley a causa de incendios forestales

Un incendio forestal alimentado durante días por 10,000 acres de vegetación peligrosamente seca en los Everglades podría forzar a las autoridades a mantener Alligator Alley cerrado durante el fin de semana, provocando dolores de cabeza para los viajeros.

El Florida Highway Patrol ha mantenido cerrada la autopista desde las 7:30 de la noche del miércoles, cuando el humo del incendio comenzó a invadir partes de la carretera en el condado de Collier y la Reserva Nacional de Big Cypress.

Los oficiales esperaban abrir el trecho de 78 millas de la carretera Interestatal 75 ayer, pero sin expectativa de lluvia y con los bomberos llegando a su límite, las autoridades dicen que es probable que la carretera permanezca cerrada todo el sábado y posiblemente el domingo.

"Estamos haciendo esto para la seguridad del público''. dijo Bob DeGross vocero del Big Cypress. "Yo sé que esto es un inconveniente, pero tenemos que ser precavidos''.

La carretera ha estado cerrada por más de 48 horas por causa del fuego, mucho más que las 46 horas en total que ha estado cerrada desde el 2003 debido a fuegos forestales, de acuerdo con el Departamento de Transporte de la Florida. Para muchos, el cierre ha sido un inconveniente, obligando a los choferes a tomar desvíos de una o dos horas en la U.S. 41 o en la carretera estatal 80 para recorrer el camino que hay de Sunrise a Naples. Y para aquellos que dependen de la autopista para sus negocios o supervivencia, el cierre del fin de semana ocasiona un problema.

"Si mantienen la carretera cerrada todo el fin de semana, esto causará un impacto económico porque tendremos que tomar rutas alternas que toman más tiempo y gastar más dinero en gasolina para llegar a la costa Este'', dijo Boris Espinosa, un despachador de Big Carries, una compañía de Naples que transporta productos alimenticios. "El tiempo es dinero''.

Los negocios de la Reserva de los Indios Seminoles de Big Cypress también van a sentir el cierre ya que menos clientes harán el desvío para llegar a la misma.

"Ya estamos sintiendo el efecto'', dijo Cindy Malin, vocera de Billie Swamp Safari. ‘‘La madre naturaleza está a cargo ahora''.

Y mientras el Alligator Alley se mantenga cerrado, el dinero que normalmente fluye al Departamento de Transporte de la Florida por los dos peajes de la autopista será menos.

Se perdieron más de $85,000 entre la noche del miércoles y el mediodía de ayer, según el vocero de la FDDT Chad Huff. Si la autopista permanece cerrada sábado y domingo la agencia no podrá resistir perder otros $60,000, dijo Huff.

A pesar de que los fuertes vientos del este estuvieron soplando sobre el fuego durante el día y han reducido el humo, los meteorólogos no predicen un gran alivio.

El meteorólogo Gordon Strassberg dijo que el sur de la Florida ha estado anormalmente seco durante los últimos 16 meses particularmente en el condado de Collier.

"No hay posibilidades de lluvia en el interior de donde está el fuego'', dijo Strassberg.

Agregó que los vientos del Este de ayer y hoy deberían dispersar en algo el humo, pero no lo suficiente para poder conducir de manera segura, dada la localización del fuego, cerca de la carretera estatal 29 hacia la mitad del Alley.

Strassberg dijo que la lluvia en Immokalee, el punto más cercano a Big Cypress donde se miden los niveles de precipitación, ha registrado más de nueve pulgadas por debajo del promedio desde octubre.

Strassberg dijo que se cree que el fuego se inició a causa de un rayo durante una tormenta.

DeGross, el vocero de Big Cypress, dijo que unos 100 bomberos de varias agencias estatales han estado batallando para mantener el incendio al este de la carretera estatal 29.

Los funcionarios del parque temen que las condiciones de sequía puedan causar otros fuegos en la reserva de 720,000 acres. Sin embargo, dicen que el fuego no ha causado daño al parque.

"En realidad es un beneficio a la ecología del bosque'', dijo DeGross. "Los fuegos tienden a eliminar la vegetación vieja permitiendo que crezca la nueva''.

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