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Proponen alza en matrículas de 11 universidades de la Florida

Luego de años de luchar contra el menor aumento de la matrícula en las las universidades públicas para los programas de licenciatura, los funcionarios electos desean crear leyes para dar a las 11 instituciones de educación superior de la Florida la autoridad de aumentar el precio de esos estudios en un máximo de 15 por ciento anual.

Hace apenas dos años, el gobernador Charlie Crist se resistió a un aumento de apenas 5 por ciento de la matrícula. Los legisladores se jactaron durante mucho tiempo de lo barata que era la matrícula en el estado, repitiendo el políticamente atractivo lema de "acceso y asequibilidad''.

Ahora Crist ha convertido en prioridad legislativa del año la propuesta de aumentar la matrícula. Y los líderes de la Legislatura están apasionadamente a su favor.

Para entender el viraje político no hay más que observar la tambaleante economía de la Florida y su comunidad empresarial, que necesita desesperadamente un cambio.

Poderosos grupos de negocios, entre ellos la Cámara de Comercio de la Florida, Associated Industries of Florida (AIF), el Consejo de los 100 y TaxWatch, han exhortado a los legisladores a que aprueben la reforma de la matrícula.

Si se les pregunta por qué, todos contestan con variaciones de: "La economía, idiota''.

"La comunidad empresarial nos dice que no tienen una base de talento en la Florida y que necesitan buscar en otra parte si no se hace algo'', dijo Kirsten Borman, portavoz de la Cámara de Comercio de la Florida. "Reconocemos que el talento es la herramienta de desarrollo económico más importante para nuestro futuro''.

Los economistas del estado, enfrentados a un déficit de miles de millones, afirman que los días en que los ingresos de la Florida se basaban en el turismo, la agricultura y la construcción son cosa del pasado.

El foco está cambiando a la llamada "economía de innovación'' en la que pueden florecer instituciones de investigación como Scripps y el Instituto Burnham. Piense en sectores como la biomedicina y la ingeniería aeroespacial.

Esos sectores exigen una instrucción académica seria y los líderes de las universidades llevan años advirtiendo que los caminos que llevan al éxito económico de la Florida pasan por sus recintos.

La semana pasada, por ejemplo, líderes de las universidades se reunieron en Tallahassee para discutir la importancia de sus instituciones para la economía estatal, desde los estudiantes y profesores que gastan su dinero localmente hasta las patentes de investigación y las nuevas compañías generadas por los profesores.

La Universidad de la Florida: $562 millones en investigaciones el año pasado, además de aproximadamente $446 millones en impacto económico de las nuevas compañías generadas por UF.

Los profesores de la Universidad Estatal de la Florida han generado más de 500 patentes y la universidad ha ayudado a crear 15 compañías locales.

"Para que la economía avance hacen falta universidades fuertes'', dijo Rick Maxey, portavoz de la junta directiva que supervisa las 11 universidades estatales. "Eso se puede ver en California con el Silicon Valley, y en Carolina del Norte con el triángulo de investigaciones''.

Pero sólo recientemente, a medida que las perspectivas económicas estatales se hicieron más sombrías, los principales grupos empresariales comenzaron a defender con energía la vasta reforma de la matrícula que estudia durante este período legislativo de sesiones.

"Es un hecho reconocido que las universidades no tienen suficientes fondos, y la única forma de conseguirlos, teniendo en cuenta quienes gobiernan el estado, es aumentar la matrícula'', dijo Barney Bishop, presidente de AIF, un influyente grupo de cabildeo empresarial.

"Estamos cambiando hacia una economía basada en la propiedad intelectual y las instituciones de educación superior tendrán que producir la fuerza laboral con los conocimientos necesarios'', agregó.

El apoyo de grupos como AIF brinda a los funcionarios electos --muchos de quienes recibirán quejas de los padres oponiéndose al aumento de la matrícula-- la cobertura política para votar a favor.

Jeff Atwater, presidente del Senado, hizo del mejoramiento de la educación superior una parte significativa de su discurso a los senadores en la inauguración del período de sesiones hace pocas semanas.

Atwater habló de acumular "capital intelectual desde adentro'' y de transformar la Florida en ‘‘el motor económico de una economía basada en el conocimiento''.

"Senadores, transformar el futuro de la Florida empieza con la preparación de los niños para que controlen el futuro'', dijo. "Invertir en una buena educación es esencial para acumular capital intelectual''.

El representante Will Weatherford, republicano por Wesley Chapel, patrocina el proyecto de ley de la Cámara para permitir que las universidades aumenten la matrícula de los estudios de licenciatura en un máximo de 15 por ciento al año, con el objetivo de colocar a la Florida a la par del promedio nacional de más de $6,500 por matrícula y otros costos.

La matrícula y los gastos relacionados para un estudiante a tiempo completo que viva en la Florida es ahora menos de $3,900 al año.

La Florida tiene una institución, la Universidad de la Florida, que se cuenta entre las 50 mejores universidades públicas del país.

El sistema universitario estatal tiene la mayor proporción de estudiantes por profesores de todo el país. Universidades como FSU, UF y la Universidad del Sur de la Florida han perdido a sus mejores profesores durante los últimos dos años, que se marchan a estados como Carolina del Norte, que tienen sistemas universitarios más fuertes y con más fondos.

La legislación sobre la matrícula, que impulsa en el Senado el ex presidente de ese foro, Ken Pruitt, exige que las universidades separen el 70 por ciento de los ingresos adicionales para mejorar los programas de licenciatura mediante la contratación de profesores y otras mejoras académicas.

"Para poder competir tenemos que tener el mejor sistema de universidades estatales del país'', dijo Weatherford. "En estos momentos, nuestro sistema es promedio''.

scolavecchio@sptimes.com

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