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Proponen dejar terminales aéreas sin meteorólogos

Los empleados del Servicio Nacional de Meteorología están reacios a una proposición para eliminar los meteorólogos de las 20 rutas de control de tráfico aéreo del país, incluyendo a Miami.

"Si se permite que ocurra eso, van a morir personas. Así de simple'', dijo Dan Sobien, presidente del sindicato que representa a los trabajadores de servicios del tiempo. "Sería devastador para cualquiera que viaje en avión''.

Pero una portavoz de la Agencia Federal de Aviación (FAA) indicó que los funcionarios están confiados en que cualquier cambio en la asociación entre el servicio meteorológico y la FAA no perjudicará la seguridad.

"La FAA está explorando modos posibles de reducir gastos y aprovechar la tecnología actual de comunicaciones para recibir mejor información sobre el estado del tiempo'', dijo Kathleen Bergen, administradora de comunicaciones de la región sur de la FAA.

Sobien indicó que el plan se presentará ante el Congreso el martes a instancias de la FAA, que paga por los 84 empleados meteorológicos asignados a centros de tráfico aéreo. Estos se trasladarían a dos centros de pronósticos, en Kansas City, Missouri, y College Park, Maryland.

Expertos del gobierno en meteorología han trabajado junto a controladores de tráfico aéreo desde 1978, según Sobien. El año anterior, la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte (NTSB) declaró que la caída de un DC-9 de Southern Airways en New Hope, Georgia, ocurrió porque los tripulantes no podían recibir rápidamente información actualizada bajo tiempo peligroso.

Por lo menos cuatro meteorólogos están asignados a cada centro de control de rutas de tráfico aéreo para suministrar informes de primera mano sobre mal tiempo que pudiera afectar los vuelos. Utilizan radar Doppler y otros recursos para pronosticar cambios en la dirección del vientos. Estas operaciones se trasladarían a dos lugares centrales bajo la propuesta.

Si los planes de consolidación avanzan --el proyecto pasaría a una fase de prueba si la FAA acepta la proposición de la semana que viene-- los controladores tendrían que confiar en los meteorólogos de Kansas City para que les informen sobre el estado local del tiempo. El centro de apoyo estaría en Maryland.

Sobien dijo que el programa cuesta unos $11 millones al año y calcula que la FAA se ahorraría $4 millones al año con la consolidación.

"Si uno está en un avión con problemas querría que los controladores de tráfico aéreo consultaran un experto en meteorología sentado junto a ellos, no en una oficina central al otro extremo del país'', dijo Sobien.

Ron Taylor, ex controlador del Centro de Miami que dirige la Organización de Controladores Profesionales de Tráfico Aéreo, dijo que no le gustaba la idea de la consolidación. El Centro de Miami es uno de las 20 lugares regionales de control de tráfico, y se encarga de las rutas aéreas del sur de la Florida y partes del centro de la Florida, el Golfo de México y el Caribe. "Es como sacar a los médicos del hospital'', dijo Taylor. "Es necesario tener a alguien en el lugar que pueda decidir rápido. El Miami Center abarca un gran espacio. Allí hace falta un verdadero meteorólogo''.

El piloto e instructor de vuelo Alex Pintado dijo que los aviones dependen de informes del tiempo exactos que se emitan a punto. Sin meteorólogos en los centros regionales de control aéreo, Pintado dijo que se sentiría menos seguro en los cielos.

"El tiempo cambia muy rápido'', declaró Pintado, instructor de Boeing 737 en la Pan Am International Flight Academy, en Miami-Dade. "Uno puede estar volando en un cielo perfectamente limpio y en 20 minutos, se forma una tormenta. De repente, uno puede verse en medio de tiempo muy malo sin necesidad de estar allí''.

Las tormentas y los cambios bruscos de los vientos han sido las causas principales de tres accidentes fatales en los que han perecido 325 personas desde 1983, según Ted Lopatkiewicz, portavoz de la NTSB.

No ha habido grandes accidentes aéreos ligados al tiempo desde 1994, manifestó el portavoz.

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