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Abre sus puertas en UM el Instituto de Genómica

El nuevo Instituto de Genómica Humana de Miami, que investigará el origen genético de enfermedades comunes como el autismo y el mal de Alzheimer, se inauguró ayer en un ambiente de gran expectativa.

''El futuro de la medicina depende completamente de la genética'', dijo en la inauguración el doctor Pascal Goldschmidt, decano de la Escuela de Medicina de la Universidad de Miami (UM).

El instituto de UM es el segundo en su clase en Estados Unidos. El otro, el Instituto Broad de la Universidad de Harvard en Massachusetts fue fundado en el 2003.

El Instituto de Genómica de UM se concentrará en el orígen genético de enfermedades como la esclerosis múltiple, la esclerosis lateral amiotrópica, tuberculosis y el síndrome de Charcot-Marie-Tooth, un trastorno neurológico parecido a la distrofia muscular, así como enfermedades cardiovasculares y trastornos del desarrollo neurológico y el cáncer.

El Proyecto del Genoma Humano, que concluyó en el 2003, describió todos los genes humanos, abriendo las puertas a muchos descubrimientos. ''Finalmente comprendimos lo que nos hace humanos'', dijo Goldschmidt. ``Todos somos 99.9 por ciento idénticos. Pero ese 0.1 por ciento representa realmente un gran problema por muchas razones''.

En ese 0.1 por ciento hay pistas a la susceptibilidad de enfermedades que van desde el cáncer hasta la diabetes.

''Si podemos identificar suficientemente temprano los genes que provocan la enfermedad, podemos hacer algo'', prosiguió Goldschmidt. ``Las investigaciones genéticas cambiarán la forma en que practicamos la medicina, traduciendo los nuevos conocimientos del Proyecto del Genoma Humano en resultados que ayudarán a los pacientes a sobrevivir algunas de las enfermedades mortales más comunes con tratamientos personalizados. Finalmente, los descubrimientos nos permitirán también prevenir muchas de estas enfermedades''.

El instituto está instalado y funciona en tres edificios al oeste del MetroZoo. Con 20,000 pies cuadrados, tiene 30 investigadores trabajando en laboratorios de alta tecnología. La UM construye un edificio en el recinto de la Facultad de Medicina al norte del downtown que debe inaugurarse a fines del próximo año. Otros 40 científicos pronto comenzarán a trabajar en la instalación, con un total de entre 100 y 300 científicos en los próximos cinco años.

Mel Rothberg, presidente del Directorio de BioFlorida en el sureste, una organización privada que trabaja para atraer nuevas empresas de investigaciones al estado, dijo que el nuevo instituto de UM genera una cantidad razonable de nuevos empleos. Pero el verdadero impacto económico ''es el trabajo resultante, producto de investigaciones que puede conducir al uso de tecnología y la creación de otras empresas locales'', dijo. El instituto, establecido en enero, está dirigido por el equipo de Margaret Pericak-Vance y el doctor Jeffrey Vance, un matrimonio de científicos de la Universidad de Duke que fue reclutado en el 2006 junto con otros 20 investigadores.

''Cuando se contrata a un profesor de Inglés, buscas una mesa y traes los libros, pero cuando se trata de científicos hay que tener las instalaciones listas'', dijo Donna Shalala, presidenta de UM. ``Necesitamos que las operaciones funcionen sin fallas, y hacerlo lo más rápidamente posible''.

En los edificios que anteriormente albergaban archivos de la biblioteca ahora funcionan complejos robots que pronto podrán estudiar 200 millones de variaciones genéticas en una semana. Cuando los científicos buscan pistas del origen genético de una enfermedad, comparan los genes de mucha gente para buscar los detalles más comunes, lo que hace necesario una gran cantidad de información. Pericak-Vance fue una de varios investigadores de cinco universidades que recientemente descubrieron un gen vinculado con la esclerosis múltiple.

''Hace 19 años estábamos emocionados con estudiar 20 variaciones en una semana'', dijo Jeffrey Vance. Algunos de los nuevos equipos del instituto pueden trabajar en miles de secuencias de ADN al mismo tiempo.

No en balde Shalala dijo que se está construyendo una ``auténtica potencia en materia de investigaciones''.

gtasker@miamiherald.com

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