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Gasolina a menos de $2, un regalo de Navidad

Los precios de la gasolina, en caída libre, rompieron el jueves la barrera de los dos dólares en algunas gasolineras del sur de la Florida.

Y no tiene que apresurarse para ir a llenar el tanque. Es probable que para el fin de semana esté todavía más barata.

Vinculado al petróleo crudo que se refina para producirla, el precio de la gasolina ha bajado a una velocidad sin precedentes, más rápido que el Promedio Industrial Dow Jones. Y pudiera seguir bajando hasta el Año Nuevo, dicen los analistas, dándole un inesperado regalo pascual a los asediados consumidores.

"No creo que hayamos visto nunca un mes como octubre cuando los precios de la gasolina estuvieron bajando cinco o seis centavos todos los días'', dijo Gregg Laskoski, un portavoz del Auto Club South de la Asociación Americana del Automóvil (AAA), que sigue los precios de la gasolina en Florida, Georgia, Tennessee y Puerto Rico. "Ha sido algofenomenal''.

En la Florida, el precio promedio de un galón de gasolina regular ha bajado un increíble 49 por ciento para llegar a los $2.06 desde un precio alto sin precedentes hace sólo cuatro meses. En julio, la gasolina en Miami y Fort Lauderdale costaba alrededor de $4.16 el galón. El jueves, los precios promedios eran de $2.20 y $2.14 respectivamente.

Nacionalmente, ha caído a menos de la mitad del precio de julio, a unos $2.02, y 23 estados tienen precios promedios por debajo de los $2 el galón.

Por lo menos una docena de gasolineras de Miami-Dade y cinco en Broward ya tenían la gasolina regular a $1.99.9, según una búsqueda en Mapquest. El precio más bajo lo tenía una Sunoco en South Cypress Road en Pompano Beach. Ese nivel de precios fue visto por última vez en la Florida en marzo del 2005, según la Administración de Información de la Energía de EEUU.

Los analistas de la industria esperan que el descenso va a continuar --aunque más lentamente-- hasta, por lo menos, la primera parte del 2009. Al mismo tiempo subrayan que el mercado del petróleo crudo es sumamente volátil.

"En la Florida creo que vamos a ver un promedio alrededor de los $1.80 antes de que los precios se estabilicen'', dijo Laskoski.

Consumidores preocupados por el aumento de las cesantías y la reducción de sus 401K ciertamente van a acoger con alegría el abaratamiento de la gasolina aunque los analistas dicen que los precios sólo reflejan el deterioro de la economía mundial.

Mary Welge, una editora de Oil Price Information Services, una firma que sigue los precios y mercados del crudo y la gasolina, dice que diversos factores han hecho descender el mercado, y que el principal ha sido la crisis económica en Estados Unidos, el mayor consumidor de petróleo del mundo.

"Usted tiene una economía que está en recesión o al borde de la misma. No hay demanda para el petróleo. Todos los días se reportan malas noticias económica'', dijo.

Los norteamericanos, súbitamente frugales, han rebajado su consumo de gasolina en alrededor de 5 por ciento este año, según el Departamento de Energía, y algunos expertos dicen que el malestar económico se ha extendido, frenando la economía mundial y la demanda de petróleo. Todo esto ha creado un exceso de petróleo que ha hecho bajar aún más los precios. La Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEC) acordó recientemente disminuir la producción en un esfuerzo por estimular los precios.

Pero eso no ha detenido el declive. En sólo el último mes, el precio promedio del galón de gasolina en la Florida bajó 85 centavos.

El resultado es que los inversionistas y los especuladores que empujaron el precio del barril de petróleo a $147 en el verano vieron hundirse el precio el jueves por debajo de los $50, una pérdida de valor de dos tercios que ha excedido la del Dow.

Sin embargo, no se espera que los precios queden bajos eternamente.

Laskoski, de la AAA, dijo que los precios suben durante el verano y que probablemente lo vuelvan a hacer el año que viene. Las refinerías, bajo las regulaciones federales, también tienen que empezar a producir una mezcla de gasolina diferente, apropiada para el calor, que tiene costosos aditivos.

Aunque la economía y los precios de la gasolina puedan permanecer débiles durante el 2009, Welge dijo que ambos van a recuperarse con el tiempo.

"Los precios del petróleo siempre bajan y luego vuelven a subir. Todo lo que sube tiene que bajar'', afirmó.

"Con el tiempo, la demanda aumentará. Los precios deben recuperarse para la primavera''.

cmorgan@MiamiHerald.com

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