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Presunto tráfico humano causa tragedia en la costa

Luego que docenas de inmigrantes ilegales de la República Dominicana y Brasil fueronrescatados de un barco de carga, que encalló en las primeras horas de ayer en aguas entre Fisher Island y Virginia Key, en una tragedia que causó tres muertes, las autoridades de inmigración norteamericana pasaron el día y la noche tratando de descifrar el misterio que rodea a la rústica embarcación y sus pasajeros.

Según las autoridades, 21 personas, la mayoría dominicanos pero también una pequeña cantidad de brasileños, estaban detenidos luego de haber sido rescatados del agua o hallados a bordo del barco de carga de 40 pies de eslora, que al parecer encalló en las aguas bajas del canal que corre entre las dos islas.

El viernes por la noche, la búsqueda de sobrevivientes que podrían haber estado en el barco continuaba tanto en el agua como en Virginia Key y en el cercano Key Biscayne.

Los pasajeros le dijeron a los investigadores que en el carguero viajaban unos 40 pasajeros, lo que deja a 16 personas desaparecidas, aunque se desconoce si la cifra que dijeron los pasajeros era correcta, dijo el capitán del Servicio Guardacostas, James Fitton.

"Hemos hecho una búsqueda bastante extensa. Estamos bastante seguros de que realizamos una labor exhaustiva'', dijo Fitton en una conferencia de prensa que tuvo lugar por la tarde. Sin embargo, luego agregó: "En estos momentos no tenemos un conteo definitivo''. Fitton dijo que el Servicio Guardacostas registró el área con helicópteros y embarcaciones hasta el atardecer.

En horas de la noche, todavía las autoridades trataban de dilucidar qué ocurrió. Agentes de Inmigración y Aduanas investigaban si los inmigrantes fueron traídos por contrabandistas,aunque hasta ahora no se ha identificado a ningún sospechoso, dijeron las autoridades.

El Servicio Guardacostas y la policía local recibieron una llamada de alerta sobre el barco a alrededor de las 8 a.m., cuando alguien en Jimbo's, un restaurante de pescado y camarones en Virginia Key, llamó al Servicio de Rescate del Cuerpo de Bomberos.

"El barco quedó varado'', dijo el suboficial de segunda clase James Harless, portavoz del Servicio Guardacostas. "Llegó a aguas tan bajas, que tropezó con el fondo''.

No se sabe con claridad si los pasajeros empezaron a tirarse al agua porque el barco estaba varado, o qué tiempo estuvo allí antes de que lo descubrieran. Cuando los socorristas llegaron el barco estaba anclado, según dice Fitton.

Cuando los barcos del Servicio Guardacostas y de los Departamentos de Bomberos y Rescate de Miami-Dade y Miami los rodearon, algunos pasajeros empezaron a nadar hacia la costa, dijeron los agentes.

Los socorristas sacaron tres cadáveres del agua, presuntamente ahogados. No se conocen ni sus nombres, edades ni nacionalidades.

Hubo siete personas detenidas en el mismo barco. La mayoría de los demás fueron recogidos del agua, según dijo el teniente Arnold Piedrahita de los bomberos de Miami-Dade, aunque por lo menos un hombre parece haber llegado a la orilla, donde lo estaban esperando unos bomberos.

También llevaron a cuatro personas a los hospitales Monte Sinaí y Mercy, pero ninguno se encontraba gravemente herido.

El caso difiere de la típica operación de contrabando humano vista en los años recientes en el sur de la Florida, en las que vienen cubanos en botes de alta velocidad. Las autoridades han estado persiguiendo mucho a esos contrabandistas, encausando a docenas de personas en los dos años recientes, en la mayoría de las ocasiones por casos que involucran a personas traídas de Cuba.

El viernes, las autoridades revelaron el caso más reciente: dos individuos, Osmín Nodarse, de 31 años, y John Sosa, de 26, fueron encausados de cargos en los que se alega que intentaron de introducir de contrabando a 25 haitianos en dos lanchas de carreras el 10 de octubre.

Pero el barco del incidente está descrito como un "rústico'' carguero del tipo usado para transportar carga entre las islas del Caribe o las Bahamas. Las autoridades no han dicho dónde creen que se originó el viaje.

"Es un típico carguero de las islas'', dijo Fitton. "Muy viejo y oxidado, pero navegable''.

Elee Erice, una portavoz del Departamento de Protección de Fronteras, dijo que los pasajeros estuvieron en el mar "probablemente varios días''. Añadió que había cuatro brasileños, aunque no detalló ni edades ni sexo.

Kirstin Maguire, Jay Weaver y Casey Woods, del Miami Herald, contribuyeron a este reportaje.

aviglucci@MiamiHerald.com

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