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Estudio: Programa Head Start no ayuda mucho

El nombre Head Start sugiere que la escuela es como una carrera.

La idea es que al ofrecer una educación preescolar de alta calidad y gratis a millones de niños que viven en la pobreza, se les da la oportunidad de adelantarse antes de que empiece la carrera, o por lo menos llegar a tiempo a la línea de inicio que ya está ocupada por sus compañeros más afortunados de clase media y superior.

El nombre sugiere algo más sobre las carreras de los niños en la escuela: Que cuando se les da un 'Head Start' (avance) ellos seguirán estando adelante, o por lo menos al paso de los niños con más recursos cuyos padres pueden comprar libros, campamentos de verano, viajes a museos y las otras cosas básicas que tienen los niños de familias de clase media.

Pero un estudio publicado recientemente por el gobierno federal encuentra que eso no es cierto en lo absoluto, que por lo menos en lo académico, los estudiantes de Head Start retroceden al centro del grupo en los primeros cuantos años de la educación primaria.

Un estudio a largo plazo que el Departamento de Salud y Servicios Humanos publicó en diciembre, encontró que para finales del tercer grado, había "muy pocos impactos" evidentes en los estudiantes que habían asistido al Head Start en comparación con los que no lo habían hecho.

La publicación de diciembre actualizó un reporte que anteriormente se había publicado en 2010, y que había encontrado el mismo patrón entre los estudiantes de primer grado que habían estado en Head Start.

Ambos reportes han sido utilizados por quienes critican el programa Head Start, como lo es el conservador Cato Institute.

Sin embargo, otras autoridades en el tema y un importante funcionario de Head Start en el Condado de San Joaquín, dicen que el estudio erra la marca. Ellos dicen que el estudio sí encontró enormes beneficios en el bienestar emocional de los niños, salud, y desarrollo cognitivo. Lo que es más, ellos dicen que los resultados pobres obtenidos con los niños que entran a la primaria muestran lo que está mal con las escuelas primarias, en vez de lo que está mal con Head Start.

"La idea de culpar a la medicina porque alguien se enfermó por no tomarla, ...Es un error,"dijo Lynn Beck, rector de la Escuela de Magisterio Benerd en University of the Pacific.

Beck dijo que el que las escuelas hayan fallado en mantener los éxitos del Head Start sugiere que las escuelas deberían de transformarse para ofrecer más de la participación y apoyo familiar que ofrece en Head Start.

"Esto no tiene que ver con el Head Start. Esto tiene que ver con la escuela," dijo Beck.

También se trata del dinero. En 1998, cuando el recién publicado estudio fue ordenado por el Congreso, el Rep. John Mica (republicano de Florida) y por otros más que estaban dando impulso a la idea de reemplazar el Head Start con un sistema de vales.

Tal plan permitiría a los padres de familia de bajos ingresos escoger el preescolar que quisieran y crearía un lucrativo nuevo negocio similar a las escuelas independientes que ahora son populares en California y en otros estados.

"Existe una competencia. Hay gente a la que le gustaría recibir algo del dinero que existe para Head Start," dijo Tony Colón, director de programa en Head Start Child Development Council, Inc., la entidad que opera las escuelas Head Start para los 3,000 niños del Condado de San Joaquín.

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